Plantas carnívoras como ecosistemas en miniatura

Kate Whittington, kate.whittington@bgci.org | 25/04/13 | Londres, Reino Unido

Imágenes: 
1. Pitcher plants at Kew Gardens - by Kate Whittington
2. Terrarium - by Mike Ambs on flickr

A simple vista, un lago o estanque puede parecer un simple y tranquilo cuerpo de agua. Pero todos sabemos que bajo la superficie podría haber cientos de organismos, muchos demasiado pequeños para ser observados a simple vista, pero todos ellos tienen una cierta influencia sobre el estado de estos ecosistemas acuáticos.

Tratar de explicar las salidas y salidas y los factores ambientales que afectan al ecosistema es una tarea compleja y difícil. Sin embargo, utilizar una escala menor y crear un modelos nos puede ayudar a entender estos conceptos.

Para estudiar los "puntos de inflexión", es decir, los cambios abruptos de un estado favorable a otro menos deseable, un grupo de investigadores ha creado un ecosistema modelo en miniatura utilizando plantas carnívoras. 

Cada hoja de estas "plantas jarra" (Nepenthes) puede almacenar agua de lluvia. Cada pequeño charco de agua es el hogar de una red trófica de larvas de moscas y bacterias asemejándose al funcionamiento de un cuerpo de agua a gran escala. Al igual que un lago, si la planta de jarra se sobrecarga de nutrientes, se puede llegar a un "punto de inflexión".

En un lago, un exceso de nutrientes (por ejemplo fertilizantes o contaminación) suele dar lugar a una producción excesiva de algas, que alimentan a su vez a las bacterias. Este aumento resultante de bacterias pronto agota el oxígeno del agua y se vuelve turbia, verde y estancada.

Los investigadores simularon este proceso con plantas jarra, y después de sobrecargar el lago con materia orgánica encontraron un punto de inflexión alrededor de 45 horas después. Al igual que con un lago, las bacterias residentes provocaron que los niveles de oxígeno descendiesen significativamente.

"Tendríamos que estudiar un lago durante 100 años para obtener la misma información que obtenemos con una planta carnívora en menos de una semana..."

¿Qué podemos aprender sobre la indagación a partir de estos experimentos?

Aquí nos enfrentamos a un problema común para científicos y educadores: el tiempo es limitado. Al igual que los científicos no siempre pueden recopilar datos a lo largo de los años, los educadores disponen generalmente de pocas sesiones para cubrir algunos temas complejos. Para los estudiantes, la observación de este tipo de experimentos es mucho más eficaz y emocionante que leer los ejemplos directamente en los libros de texto. 












No todo el mundo tiene una planta carnívora, ¿qué te parece construir un terrario?

Un terrario es un contenedor transparente y sellado en el que se cultiva una colección de plantas pequeñas. Se pueden utilizar para demostrar procesos como la fotosíntesis, la respiración y el ciclo del agua. El Fairchild Tropical Botanic Garden en Florida ha desarrollado un pdf práctico con instrucciones e ideas para hacer un terrario.

¿Has puesto en práctica alguna vez un terrario? Comparte tus experiencias con nosotros.

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